Image default

Marsatmosfeer bevat zo goed als geen methaangas

Al jarenlang proberen planeetwetenschappers erachter te komen of, en hoeveel, methaangas er in de atmosfeer van de planeet Mars zit.
In maart 2004 was het de Europese ruimtesonde Mars Express die als eerste sporen van het gas detecteerde, later lukte dat ook met telescopen op aarde en (vanaf 2012) met instrumenten van de Marsrover Curiosity.
De diverse meetresultaten lieten echter een forse spreiding zien.
Dat is ergens ook niet verwonderlijk, want in de ijle Marsatmosfeer wordt eventueel aanwezig methaangas snel afgebroken onder invloed van de ultraviolette straling van de zon en door chemische reacties met andere gassen.
Áls er methaan te vinden zou zijn, zou dat dus betekenen dat het recent is aangemaakt – door vulkanische activiteit, chemische processen of misschien zelfs door micro-organismen
Om daar uitsluitsel over te krijgen, heeft het Europese ruimteagentschap ESA in 2016 een nieuwe ruimtesonde naar Mars gestuurd die speciaal is ontwikkeld om methaan en andere sporengassen in de atmosfeer van de planeet op te sporen: de Trace Gas Orbiter (TGO).
De eerste meetresultaten van de TGO gaven aan dat de hoeveelheid methaan in de Marsatmosfeer heel gering moest zijn.
Maar om daar helemaal zeker van te zijn moesten de data nog grondig worden geanalyseerd.
Deze analyse is nu voltooid en de uitkomst ervan is dat de Marsatmosfeer – op zes kilometer en hoger althans – zo goed als geen methaan kan bevatten.
En ook geen ethaan en etheen (twee andere eenvoudige koolwaterstoffen) trouwens.
Onduidelijk is waarom Curiosity, die op het Marsoppervlak rondrijdt, soms wél methaan meet.
Dat kan betekenen dat er iets niet klopt aan deze metingen, maar het is ook denkbaar dat methaangas dat – om wat voor reden dan ook – uit de bodem vrijkomt de hogere luchtlagen niet weet te bereiken.
Maar al met al lijkt het erg onwaarschijnlijk dat er op Mars aan de lopende band methaangas wordt geproduceerd – al is het maar in kleine hoeveelheden.
En dat maakt het ook veel minder waarschijnlijk dat er op of onder het Marsoppervlak nog levende organismen te vinden zijn. (EE)
(Image Credit: ESA/ATG medialab)

Ook interessant

Waarom vertoont het oppervlak van dwergplaneet Ceres blauwe plekken?

stipmedia

Sommige exoplaneten (blijven) krimpen

stipmedia

’Superaarde’ ontdekt bij een van de oudste sterren van de Melkweg

stipmedia

‘Observatorium ter grootte van de Melkweg’ vangt glimp op van zwaartekrachtgolven

stipmedia

ALMA neemt een botsend sterrenstelsel waar dat het vermogen om sterren te vormen kwijtraakt

stipmedia

NASA verlengt twee planetaire ruimtemissies

stipmedia