Image default

Naast een methaanraadsel kent Mars nu ook een zuurstofraadsel

Voor het eerst hebben wetenschappers de seizoensveranderingen van de gassen in de lucht boven de Gale-krater op Mars gemeten. Daarbij is de verrassende ontdekking gedaan dat de hoeveelheid zuurstof in die lucht ruwweg dezelfde variaties vertoont als de hoeveelheid methaan.
Waarom dat zo is, is onduidelijk (Journal of Geophysical Research: Planets).
De metingen zijn gedaan met behulp van een instrument van de mobiele Marsverkenner Curiosity.
In grote lijnen bevestigen de resultaten dat de Marsatmosfeer voor 95 procent uit koolstofdioxide (CO2) bestaat, voor 2,6 procent uit stikstof en voor 1,9 procent uit argon.
De overgebleven 0,5 procent komt voor rekening van zuurstof en geringe hoeveelheden andere gassen, waaronder methaan.
De metingen laten ook zien dat dit mengsel in de loop van het jaar van samenstelling verandert.
Dat komt doordat in de winter veel CO2 als ijs neerslaat op de polen van Mars, en later weer verdampt.
Daardoor vertoont het CO2-gehalte van de atmosfeer afwisselend stijgingen en dalingen, en dat gaat gepaard met dalingen en stijgingen van de relatieve hoeveelheden stikstof en argon.
De verwachting was dat zuurstof hetzelfde zou doen.
Maar in lente en zomer vertoont het zuurstofgehalte een veel sterkere stijging, die in de winter wordt gecompenseerd door een onverwacht sterke daling.
Het lijkt erop dat ‘iets’ ervoor zorgt dat er periodiek veel zuurstofgas wordt geproduceerd, dat later weer snel wordt geabsorbeerd.
Bekende processen, zoals de afbraak van CO2- of watermoleculen in de Marsatmosfeer, kunnen daar niet verantwoordelijk voor zijn.
Die werken veel te traag om de gemeten variaties te kunnen veroorzaken.
En bovendien zouden deze processen ook niet kunnen verklaren waarom het zuurstofgehalte min of meer hetzelfde verloop laat zien als het veel geringere methaangehalte (waarover trouwens enige twijfel bestaat).
De wetenschappers vermoeden dat de verklaring voor dit verschijnsel in de Marsbodem moet worden gezocht.
Tot nu toe hebben ze echter geen proces kunnen aanwijzen waarbij voldoende zuurstof ontstaat om de gemeten variaties te kunnen verklaren. (EE) (Image credit: NASA/JPL-Caltech/ASU/UA)

Ook interessant

Ruimtetelescoop keek vijf uur lang naar de verduisterde maan

stipmedia

Stroomden er toch geen rivieren op de jonge planeet Mars?

stipmedia

Verrassend ‘onderontwikkeld’ sterrenstelsel ontdekt

stipmedia

ALMA-radiotelescoop ontdekt mogelijk spoor van neutronenster in supernova 1987A

stipmedia

Restanten ontdekt van ‘primitieve’ sterrenhoop

stipmedia

Jonge zonnestelsels produceren hun eigen radioactieve aluminium

stipmedia