Image default

Voormalige poolster vertoont ‘verduisteringen’

Astronomen hebben aan de hand van gegevens van de Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) vastgesteld dat een van de helderste sterren van het sterrenbeeld Draak, Alfa Draconis of Thuban, en diens zwakkere begeleider regelmatig voor elkaar langs schuiven.
Dat Thuban een dubbelster is, was al langer bekend, maar dat het ook een zogeheten bedekkingsveranderlijke is, kwam als een verrassing.
Twee factoren hebben ervoor gezorgd dat de wederzijdse bedekkingen van de twee sterren tot nu toe over het hoofd zijn gezien.
Op de eerste plaats duren de bedekkingen slechts zes uur, waardoor ze gemakkelijk kunnen worden gemist.
Bovendien is een van beide sterren dermate helder dat de kleine helderheidsvariaties van de dubbelster niet zo snel opvallen.
Alfa Draconis is 270 lichtjaar van ons verwijderd.
Hoewel de aanduiding ‘Alfa’ suggereert dat hij de helderste ster is van het sterrenbeeld Draak, is hij slechts de op drie na helderste.
In vroeger tijden speelde Thuban echter een belangrijke rol: in de tijd dat in Egypte de eerste piramides werden gebouwd, 4700 jaar geleden, fungeerde hij als poolster, de ster waar alle andere sterren omheen lijken te draaien.
Die rol is inmiddels overgenomen door Polaris, een helderdere ster in het sterrenbeeld Kleine Beer.
Deze verandering is het gevolg van de schommelbeweging van de aardas, de zogeheten precessie.
Deze heeft tot gevolg dat de noordelijke hemelpool geleidelijk opschuift: in de loop van 26.000 jaar doorloopt hij een cirkel.
Dat zal er bijvoorbeeld toe leiden dat over 2100 jaar de ster Gamma Cepheï de nieuwe poolster wordt.
De beide sterren van Alfa Draconis zijn slechts ongeveer 61 miljoen kilometer van elkaar verwijderd en cirkelen in ruim 51 dagen om elkaar.
Doordat we een beetje schuin tegen het baanvlak van de dubbelster aan kijken, bedekken de beide sterren elkaar nooit volledig. (EE) (image credit: NASA’s Goddard Space Flight Center/Chris Smith (USRA)

Ook interessant

Ringvormig sterrenstelsel ontdekt in het jonge heelal

stipmedia

Ontstaan zonnestelsel mogelijk het gevolg van botsing tussen Melkweg en kleiner sterrenstelsel

stipmedia

Pluto’s kloppend hart creëert tegendraadse winden

stipmedia

Het hart van onze Melkweg ‘twinkelt’ op radiogolflengten

stipmedia

Haagse Zeiss-projector

stipmedia

Unieke planetoïde ontdekt bij de planeet Jupiter

stipmedia